Où voir les ours polaires à l'état sauvage

Sous le feu des projecteurs, les ours polaires sont devenus les célébrités en voie de disparition dans le monde animal.

Pourtant, malgré le coût élevé et la difficulté relative de voir ces rois de l’Arctique dans leur habitat naturel, de plus en plus de voyageurs font la file pour les voir, tout en pouvant le faire..

Repérer un ours polaire à l'état sauvage est coûteux et difficile, mais c'est aussi l'une des plus grandes expériences d'observation de la faune dans le monde © Paul Souders / Getty Images

Classé comme espèce vulnérable par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), l'ours blanc est confronté à un avenir incertain. Mais il y a de l'espoir. En septembre 2015, les cinq États dont les territoires couvrent l'aire de répartition de cet animal spectaculaire - le Canada, le Royaume du Danemark (Groenland), la Norvège, la Russie et les États-Unis - ont signé le Plan d'action circumpolaire, une stratégie mondiale de conservation d'une durée de 10 ans la survie des ours polaires, dont le nombre varie entre 22 000 et 31 000 dans la nature, selon le Fonds mondial pour la nature (WWF). Bien qu'il soit trop tôt pour mesurer son succès, cet engagement commun offre néanmoins l'assurance que ces pays se consacrent à la préservation de l'espèce..

Un ours polaire se dresse sur un morceau de glace de mer en train de fondre au coucher du soleil sur la baie Repulse, Canada © Paul Souders / Getty Images

La plupart des gens qui ont eu la chance d'observer un ours polaire sauvage seraient d'accord pour dire que c'est l'une des expériences les plus excitantes d'observation de la faune sur Terre. Le tourisme des ours polaires, qui est encore relativement jeune, n’est pas sans défis. L’augmentation du nombre de contacts entre hommes et ours polaires en Norvège, par exemple, a eu pour conséquence que plus d’ours ont été abattus.

On peut également soutenir que les émissions de carbone générées par les touristes se rendant dans l'Arctique pour repérer les ours nuisent à la survie des mammifères marins. D'autre part, le tourisme des ours polaires bien géré inspire les visiteurs à la nécessité de préserver leur environnement fragile. Si c'est un voyage que vous rêvez de faire un jour, lisez la suite pour trouver les meilleurs endroits pour admirer ces bêtes majestueuses dans leur terrain de jeu arctique.

Ours polaires devant un buggy spécialement conçu près de Churchill, Canada © Daniel J Cox / Getty Images

Canada: Churchill, Manitoba

Ils n'appellent pas Churchill la «capitale mondiale de l'ours polaire» pour rien. Chaque automne, des centaines d'ours polaires se rassemblent sur les rives de la baie d'Hudson, près de la ville de Churchill, pour attendre que la banquise se recongèle pour pouvoir reprendre la chasse aux phoques. Churchill est la destination touristique la plus accessible (et la moins chère) au monde et son industrie du tourisme est bien établie. Les visites sont généralement effectuées dans des poussettes toundra sur mesure avec des zones d'observation intérieures / extérieures. Ces véhicules peuvent s'approcher des ours sans compromettre la sécurité des personnes ou des ours, mais l'élévation des plates-formes d'observation peut présenter des défis pour les photographes..

Quand doit-on aller: Les mois d’octobre et de novembre sont les heures de grande écoute à Churchill, mais certains opérateurs proposent des forfaits dans leurs pavillons éloignés en mars, lorsque les ours mères émergent de leurs tanières avec leurs petits. L'observation des ours est combinée avec l'observation des bélugas en juillet et août.

Les opérateurs: Les visites vont de visites d'une demi-journée à des aventures de plusieurs jours dans des lodges de la toundra. Des opérateurs tels que Great White Bear Tours (greatwhitebeartours.com), Frontiers North (frontiersnorth.com) et Natural Habitat Adventures (nathab.com) bénéficient d'un meilleur accès que d'autres à la zone de gestion de la faune de Churchill (la zone d'observation principale)..

Coût: Attendez-vous à payer environ 470 $ CAN pour une visite d'une journée.

Un petit assis dans les os d'une baleine boréale à Kaktovik, en Alaska © P. de Graff / Getty Images

États-Unis: Kaktovik, Alaska

Alors que la population d'ours polaires dans la mer de Béring est supposée diminuer, les ours sont devenus si répandus sur la côte arctique de l'Alaska en été qu'une industrie du tourisme s'est développée autour de leur présence dans deux villages esquimaux Inupiat: Barrow et Kaktovik. Située sur l'île Barter, juste au large de la côte, Kaktovik est le meilleur endroit pour les apercevoir. Attirés par l'occasion de se régaler des carcasses de baleines boréales que la communauté est autorisée à récolter, les ours polaires peuvent être repérés par la douzaine les îles de sable qui bordent la ville. Les visiteurs arrivent de Fairbanks en petit avion pour des visites d'observation de trois à quatre heures, conduites dans de petits bateaux équipés pour six personnes..

Quand doit-on aller: Les excursions en bateau ont lieu de mi-août à fin septembre / début octobre..

Les opérateurs: Northern Alaska Tour Company (northernalaska.com) organise une excursion d’une journée au départ de Fairbanks; plusieurs petits opérateurs, dont Akook Arctic Adventures (akookarcticadventures.com), proposent des visites guidées axées sur la photographie de plusieurs jours et des hébergements à Kaktovik..

Coût: À 1799 $, l’excursion d’une journée de la Northern Northern Alaska Tour Company est la moins chère. Vous pouvez obtenir une meilleure offre en réservant des vols directement auprès de Ravn Alaska (flyravn.com) et en organisant une session d'observation avec Kaktovik Tours (720 USD; kaktoviktours.com).

Un ours polaire explorant la banquise au lever du soleil à Spitsbergen, Svalbard © Justinreznick / Getty Images

Norvège: Spitzberg, Svalbard

À mi-chemin entre la Norvège continentale et le pôle Nord, l'archipel de Svalbard abrite une faune diversifiée parmi ses glaciers magnifiques et ses fjords spectaculaires, dont plusieurs milliers d'ours polaires. Les visites d'observation revêtent deux formes: en hiver, des excursions d'une journée en motoneige partent de la capitale Longyearbyen, sur l'île principale du Spitzberg, pour se rendre dans l'ours polaire situé à l'est de l'île, où les ours peuvent (parfois) être vus de loin. La journée est longue et froide, mais elle coûte moins cher que les croisières d’expéditions estivales qui sillonnent les côtes nord et ouest du Spitzberg. Les croisières offrent toutefois beaucoup plus de chances de voir des ours.

Quand doit-on aller: Février à mai pour les excursions en motoneige; Juin à août pour les croisières d'expédition.

Les opérateurs: Découvrez Better Moments (bestmoments.no) pour les excursions d’une journée en motoneige, Intrepid (intrepidtravel.com), G Adventures (gadventures.com) et Explorez! (explore.co.uk) pour des croisières plus abordables. Natural World Safaris (naturalworldsafaris.com) propose des croisières et des excursions de plusieurs jours en motoneige.

Coût: Attendez-vous à payer environ 356 € pour une excursion d'une journée en motoneige, et plus de 2 900 € pour une croisière de sept nuits.

Deux ours polaires sur la banquise au large des côtes de l'est du Groenland © Steve Allen / Getty Images

Groenland: au large des côtes

Le village de Nanortalik, situé dans le sud du Groenland, signifie «le lieu des ours polaires», mais en réalité, les ours polaires du Groenland vivent et se reproduisent dans les régions les plus septentrionales de la nature sauvage et glacée du pays. Avec des ours si rarement vus sur terre, cependant, la plus grande chance de s'en apercevoir provient d'une croisière d'expédition le long de la côte; certains opèrent à partir de la capitale Nuuk, tandis que d'autres parcourent la côte sud-ouest ou est du Groenland en provenance du Canada ou de l'Islande jusqu'à Svalbard, en Norvège.

Quand doit-on aller: Les croisières fonctionnent généralement entre juillet et septembre.

Les opérateurs: Les opérateurs de croisière Expedition, notamment Aurora Expeditions (auroraexpeditions.com.au), Expedition Trips (expeditiontrips.com), Discover The World (Discover-the-world.co.uk) et Quark Expeditions (Quarkexpeditions.com) proposent plusieurs itinéraires de croisière sur la côte groenlandaise.

Coût: Les croisières de 10 à 14 jours vont d’environ 6000 € et plus.

Une mère et son petit de deux ans sur l'île Wrangel en Russie © M G Therin Weise / Getty Images

Russie: île Wrangel

L'île Wrangel, l'une des réserves naturelles les moins visitées et les plus restreintes au monde, se situe à 140 km au nord-est de la côte nord-est de la Sibérie. Cet aimant de la faune arctique est connu comme la maternité des ours polaires dans le monde. Plusieurs centaines de mères y débarquent en hiver pour élever leurs petits. Il est possible pour les voyageurs intrépides de visiter des navires d’expédition (au départ du port russe d’Anadyr), qui offrent la possibilité de voir des ours - ainsi que des morses, des baleines grises, des rennes et d’autres animaux arctiques - de la mer et de la terre..

Quand doit-on aller: Les croisières commencent du début août à la mi-septembre..

Les opérateurs: 56e parallèle (56thparallel.com), Heritage Expeditions (heritage-expeditions.com), Steppes Travel (steppestravel.co.uk) et World Expeditions (worldexpeditions.com) proposent des croisières d'expédition sur l'île Wrangel.