Varanasi comment survivre - et prospérer - dans la ville la plus atmosphérique de l'Inde

Vous avez donc visité le triangle d'or de Delhi, Agra et Jaipur et survécu à la foule? Vous avez gagné vos galons indiens et vous êtes maintenant prêt à affronter le reste du sous-continent. Alors par où commencer? Notre choix: Varanasi, alias Benaras, la ville la plus sacrée du pays et l'endroit idéal pour entrer en contact avec le côté spirituel de l'Inde.

S'étendant sur les rives du Gange, fleuve sacré, Varanasi est souvent décrite comme la capitale spirituelle de l'Inde - un lieu si sacré que mourir ici est considéré comme une voie rapide Moksha, libération du cycle sans fin de la renaissance et de l'union avec le divin. Malgré la foule de visiteurs qui se rendent dans la ville, tant étrangers que nationaux, il y a suffisamment de magie et d'intrigues pour ravir même les voyageurs les plus chevronnés. Même si vous ne partez pas converti, vous repartirez avec le sentiment d'avoir un instant l'âme de l'Inde.

Bateaux et pèlerins envahissent les rives de la rivière Dashashwamedh © mazzzur / Getty Images

Quoi attendre

En tant que ville la plus ancienne d'Inde et l'une des plus anciennes villes du monde toujours peuplées, Varanasi est frénétique et intense, colorée et chaotique. C'est aussi un endroit extrêmement passionnant et captivant à visiter une fois que vous avez passé le choc culturel initial. Dans le passé, la ville était connue sous le nom de Kashi et plus tard de Benaras, avant que les habitants ne s’installent à Varanasi, une référence aux Varuna et Assi, deux affluents du Gange qui s’unissent au cœur de la ville sainte..

Pour les hindous, l'attention est concentrée sur le chapelet de «ghats», des étapes cérémoniales géantes menant à la rivière sacrée, où les pèlerins hindous viennent purifier leur âme du péché par le biais de bains rituels. De tôt le matin jusqu'à longtemps après la tombée de la nuit, les rives sont envahies par les dévots, les mendiants sadhus (hommes saints), les diseuses de bonne aventure, les praticiens du yoga, les mendiants, les opérateurs de bateaux, les vendeurs de bibelots, les vendeurs de snacks, les revendeurs de soieries et bien sûr les voyageurs de passage. Pourtant, malgré la foule, un air de dévotion règne toujours. De nombreux pèlerins hindous font même leur dernier voyage sur les rives du Gange, passant à la vie suivante dans les feux funéraires qui brûlent sans fin le long du Manikarnika Ghat..

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Pour apprécier les ghats dans toute leur splendeur arc-en-ciel, venez à l’aube et louez un bateau pour explorer les rives du fleuve avant que la chaleur et la foule ne deviennent trop oppressantes, puis revenez tard en après-midi, lorsque la chaude lumière du soir vous permettra de photographier des images très saturées. les dévots se rassemblent à Dashashwamedh Ghat pour la soirée atmosphérique aarti (cérémonie du feu) prières.

Arrivée et orientation

La vieille ville de Varanasi s’étend de la rive ouest du Gange dans un dédale de ruelles piétonnes, ou galis. Cet enchevêtrement de voies peut sembler claustrophobe et encombré, mais il s’agit de loin de la partie la plus atmosphérique de la ville. En effet, les choses n’ont changé que superficiellement ici depuis l’époque médiévale. La vieille ville déborde sur la rive ouest du Gange, et la rive est bordée de plus de 80 ghats cérémoniels, le centre de Dashashwamedh Ghat étant le plus fréquenté et le plus célèbre. La rive est du Gange est un banc de sable stérile qui flotte dans une brume brumeuse créée par la fumée des incendies de crémation sans fin à Manikarnika..

À des fins d’orientation, la navigation la plus utile dans la vieille ville est la jonction Godaulia Crossing, située à quelques pas de Dashashwamedh Ghat. La gare principale, Varanasi Junction, également connue sous le nom de Varanasi Cantonment, se trouve à quelques kilomètres au nord. La station de bus principale se trouve en face de la gare. Les taxis et les vélos et les pousse-pousse abondent, mais les véhicules à moteur sont interdits dans certaines parties de la vieille ville de 9h à 21h. L'aéroport est à 24 km au nord de la ville, facilement accessible en autorickshaw ou en taxi.

Les femmes offrent le matin puja (Prières) au bord de la rivière sacrée © Giuseppe Carbone / Shutterstock Libres de Droits

Que faire à Varanasi

Vous ne serez pas en train de taper du pied à Varanasi. Des excursions au temple aux cours de yoga et aux cérémonies de prière sur les rives du fleuve, il y a toujours quelque chose d'intéressant à combler. Vous voudrez réserver au moins une demi-journée pour vous asseoir sur les marches de pierre surplombant le Gange, en profitant de l'atmosphère remarquable de foi et de dévotion. Voici quelques recommandations supplémentaires pour explorer la ville sacrée.

  • Marcher les ghats: Les ghats qui bordent le Gange sont les plus atmosphériques à l’aube, lorsque les pèlerins affluent vers la rive pour puja (prières), offrant de l'eau de la rivière sacrée au soleil levant. Il est possible de parcourir presque tout le long de la rive ouest, avec des incursions occasionnelles à l'intérieur des terres pour contourner des obstacles tels que les anciens socles en pierre et les temples en ruine. Commencez à partir d'Assi Ghat et continuez vers le nord, en passant par Dashashwamedh et Manikarnika, en direction de Schindia Ghat, où un ancien temple de Shiva en pierre glisse lentement dans la boue, et de Panchganga Ghat, couronné par une mosquée en pierre construite par l'empereur moghol Aurangzeb. Apportez beaucoup de cartes mémoire, mais faites preuve de respect envers les fidèles et évitez de prendre des photos de funérailles. En fait, la baignade dans le Gange n’est pas recommandée - cette partie de la rivière est l’une des voies navigables les plus polluées de la planète..
  • Prendre à l'eau: Une promenade en bateau sur le Gange à l'aube vous donnera une vue imprenable sur les ghats et les temples d'un point de vue plus paisible que l'observation depuis la terre ferme. Observez les rituels de bain du matin et les crémations de témoins ayant lieu à Manikarnika Ghat, ou envisagez une promenade en soirée pour une vue imprenable sur la aarti cérémonie à Dashashwamedh. Promenez-vous le long du quai n'importe où à Varanasi et un batelier sera sûr de vous trouver, mais la plupart des hôtels organisent également des excursions en bateau..

Le soir aarti Une cérémonie remplit Dashashwamedh Ghat d'encens, de flammes et de musique © Tim Makins / Getty Images

  • Traipse autour des temples: D'accord, peut-être pas tous - il y en a des centaines - mais n'oubliez pas de visiter le temple doré de Vishwanath, sacré à Shiva dans son rôle de seigneur de l'univers. Avec ses flèches dorées, Vishwanath est l'un des temples les plus vénérés de l'Inde, mais après les attaques passées des militants, la sécurité est renforcée et les visiteurs doivent passer par des procédures de sécurité strictes pour entrer (apportez votre passeport). D'autres temples jonchent les rues de la vieille ville; notez les minuscules sanctuaires vénérant les rochers orange, vénérés comme des représentations du dieu des singes Hanuman.
  • Se perdre dans les galis: Les ruelles tortueuses et sinueuses de Varanasi peuvent être désorientantes, mais se perdre fait partie de l'expérience, et il vous suffit de trouver le ghat le plus proche pour vous repérer. Les allées sont bordées de boutiques, d'étals de nourriture, de sanctuaires nichés, de divinités aux chandelles dans les alcôves et les maisons peintes de couleurs vives, ainsi que de curieuses vaches sacrées se régalant de restes laissés à l'extérieur des maisons. Préparez-vous à la forte odeur de bouse de vache, d'encens et de déchets des galis - elle réveille certainement les sens.

Varanasi est un centre célèbre pour la musique classique indienne. © Matt Munro / Lonely Planet

  • Échapper à Sarnath: Varanasi est une ville bouddhiste depuis presque aussi longtemps que c'était une ville hindoue. Prenez un pousse-pousse à 6 km au nord dans les rues animées de Varanasi jusqu'à une île de calme située à Sarnath sacrée, où le Bouddha a prêché son premier sermon après avoir atteint l'illumination. C'était autrefois le centre d'une énorme communauté monastique et, aujourd'hui, les ruines d'édifices religieux vieux de 2000 ans s'étendent à travers un parc paisible, s'élevant au sommet du dhamekh stupa de 34 m.
  • Branchez-vous à la culture indienne: En tant que l'un des centres d'apprentissage les plus importants de l'Inde, Varanasi est un endroit idéal pour se familiariser avec la culture indienne. Rendez-vous dans l'enceinte savante de l'université hindoue de Benares, participez à un cours de yoga sur les rives du fleuve ou inscrivez-vous à un cours de musique classique carnatique au Centre international de musique Ashram (c'est, rappelez-vous, la ville natale du sitar-maestro Ravi Shankar).
  • Temps de prière: Chaque soir un envoûtant aarti la cérémonie a lieu à Dashashwamedh Ghat et l’air est rempli de prières, de chants, de musique et d’encens. Les cymbales tombent en panne, les cloches sonnent, les tambours résonnent, les lampes à huile poussent vers le ciel et des lumières flottantes sont projetées dans le Gange. Une atmosphère de festival règne et le ghat est envahi par les pèlerins et les touristes; un bateau sur le Gange est souvent un meilleur point de vue.

Sadhu (saint, homme), médiére, chaud, soleil © Kimrawicz / Shutterstock Libres de Droits

Où rester

Le labyrinthe enchevêtré de la vieille ville est le lieu de séjour le plus intéressant. Vous y trouverez de nombreuses auberges économiques, certaines avec des terrasses donnant sur le Gange. Ganpati Guest House est un lieu de rencontre pour vétérans. les meilleures chambres ont des balcons donnant sur la rivière et une cour ombragée et calme. Des chambres bon marché avec l'avantage supplémentaire d'un excellent restaurant sur place sont disponibles au Brown Bread Bakery Guesthouse près de Pandey Ghat; ils organisent également des excursions en bateau fiables. Bien situé, Brijrama Palace est un véritable palais construit en 1812 par la famille royale de Nagpur et regorgeant de lustres d’époque et de tapis orientaux; les chambres sont somptueuses et le restaurant est l'un des meilleurs de Varanasi.

Il y a des endroits plus attrayants où séjourner autour de Assi Ghat, légèrement au sud du brouhaha principal. L'auberge Stops Hostel, qui était à l'origine une auberge de jeunesse à Varanasi, offre l'ambiance idéale pour les voyageurs, avec beaucoup d'espace commun et des dortoirs de six à 14 lits. Hôtel Ganges View up up ante, avec des chambres magnifiques et une terrasse de jardin, situé dans une maison de style colonial surplombant la rivière. Il existe de nombreux hôtels économiques et milieu de gamme près de la gare; les normes vont du confortable au terrible, et le bruit est le prix à payer pour être si proche des liaisons de transport. Le Cantonment, au nord de Varanasi Junction, est une autre option, avec plusieurs grandes chaînes d'hôtels..

Les singes font la loi dans les ruelles sinueuses de la vieille ville © Yavuzsariyildiz / Getty Images

Escroqueries et astuces

Hélas, les avertissements que vous avez pu entendre sont vrais. Varanasi est une arnaque centrale, mais la bonne nouvelle est qu’il est facile d’éviter la plupart des astuces et des inconvénients avec un peu de bon sens. Voici un guide rapide des pièges les plus courants pour les voyageurs dans la ville sacrée.