Pourquoi devriez-vous visiter l'Albanie

Skanderberg à cheval - drapeau national albanais (c) Andreas Lehner
Si vous êtes coincé dans un embouteillage à Tirana, vous pouvez toujours penser que cela indique à quel point le pays a progressé. Il y a vingt ans, il y aurait moins de 200 voitures dans toute l'Albanie; aujourd'hui, les rues de la capitale sont encombrées de BMW et de Mercedes, ainsi que de véhicules plus modestes.
Il existe de nombreuses autres indications sur la manière dont cette nation, qui a récemment célébré son centenaire - en 1912, est devenue le dernier pays européen à accéder à l'indépendance de l'Empire ottoman - est résolue à prendre sa place au XXIe siècle.
Il y a des dépenses pour les écoles, les routes et autres infrastructures, des incitations pour les investisseurs et les développeurs étrangers et une incitation à l'adhésion à l'UE. Et il y a aussi la détermination de mieux faire connaître le lieu au monde extérieur.
Comme le dit son charismatique ministre du Tourisme, Aldo Bumci: «Nous sommes proches de partout et facilement accessibles, mais nous sommes inconnus et inexplorés. Nous sommes le dernier secret de l'Europe. "
Cette facilité d'accès - l'aéroport international de Tirana (du nom de Mère Teresa, d'origine albanaise) est relié à 32 destinations par 12 compagnies aériennes - signifie qu'il est parfaitement possible de passer quelques jours seulement à commencer à percer ce secret.

Un tour à pied de Tirana

De la place Skanderberg, avec sa statue massive du héros guerrier du XVe siècle à cheval, nous nous sommes promenés sur le large boulevard des martyrs de la Nation construit par les Italiens (dont l'influence bénigne à l'origine est devenue oppressive sous Mussolini). Nous sommes passés devant une architecture fasciste plus classique, comprenant l'université, le musée archéologique et le stade national, jusqu'à la place Mère Teresa, nommée en l'honneur de la fille la plus célèbre d'Albanie et ornée d'une statue de la petite religieuse plutôt massive..
Statue de Mère Theresa (c) Liz Gill
La tour de l'horloge, l'une des plus anciennes constructions de la ville, et la mosquée Et'hem Bey à la pyramide, un monument qui symbolise une grande partie de l'histoire récente de l'Albanie..
Il a été construit à l'origine pour célébrer la vie et les travaux du dirigeant du Parti communiste, Enver Hoxha, dont la poigne de fer a maintenu les Albanais sous contrôle bien longtemps après la chute d'autres régimes de ce type. Un exemple tristement célèbre du contrôle total du leader est que les seuls films occidentaux autorisés à être montrés sont ceux de Norman Wisdom.
Aujourd'hui, la folie est vide et délabrée et son avenir indécis. Pendant ce temps, les enfants et les adolescents l'utilisent comme lieu de rencontre et de jeux. Nous retenons notre souffle quand ils montent et descendent le long de ses pentes abruptes.
À proximité se trouve un monument triste pour les enfants qui ont perdu la vie dans les troubles civils qui ont suivi l'effondrement du communisme et, plus tard, en 1997, un certain nombre d'investissements pyramidaux, ruinant la moitié de la population qui, sans le savoir du capitalisme, avait versé dans leurs économies de la vie.
Sur une note plus heureuse, nous nous arrêtons pour regarder une fête de mariage sortir de l'église. Se marier est un gros problème ici. Le marié conduit la voiture de ses rêves et la mariée a souvent jusqu'à trois robes de mariée extravagantes, une pour la cérémonie elle-même, les autres pour les fêtes avant et après, mais généralement toutes engagées: cela reste conforme aux normes européennes. un pays relativement pauvre.
Hoxha a interdit toutes les religions: il voulait créer le premier État officiellement athée au monde, mais il fait maintenant un retour en force, comme en témoignent des bâtiments comme la nouvelle et massive cathédrale orthodoxe. Les gens sont toujours fiers de leur tolérance religieuse et, rare dans les Balkans, les mariages mixtes sont si fréquents qu'ils ne passent pas inaperçus. «Nous sommes d'abord albanais et ensuite religieux», m'a dit quelqu'un.
Albanie - église orthodoxe (c) PublicDomainPictures
En effet leur unique besa Un code d’honneur qui stipule qu’un invité doit être protégé à tout prix signifie que non seulement ils n’ont jamais trahi un seul Juif aux nazis, mais qu’ils ont également donné refuge à des réfugiés juifs d’autres pays. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, il y avait une communauté de 2 000, soit dix fois le nombre initial.
Notre promenade se termine à la Sky Tower où nous prenons un café au restaurant tournant et une vue à 360 degrés sur la ville. De ce point de vue, l’un des aspects les plus frappants de ce point de vue est le nombre de bâtiments peints de couleurs vives, héritage d’un maire qui a estimé qu’il était un moyen peu coûteux et joyeux de transformer tous ces bureaux gris et immeubles de style soviétique..
Des changements semblent se produire partout en fait. Des routes sont en cours d'élargissement, des hôtels sont construits et des chambres d'hôtes ouvertes dans les montagnes - les deux tiers du pays sont montagneux et d'une beauté spectaculaire - et sur la côte..

Une côte variable

Sarande, Albanie (c) Rolf
L’Albanie a plus de 250 km de côtes, le nord de l’Adriatique (à seulement 70 km d’Italie), avec de longues plages de sable et des eaux peu profondes, la plus méridionale des criques isolées et des promontoires rocheux..
Dans la baie de Lalzit, par exemple, à seulement 40 minutes de Tirana, une société britannique développe un centre de villégiature de plusieurs millions de livres sterling destiné non seulement aux locaux mais également aux visiteurs européens..

La ville historique de Kruje

Kruje est un lieu qui s’est déjà imposé comme une destination touristique. Nous le visitons le deuxième jour, une petite ville historique perchée à plus de 1000 mètres d’altitude. Ce n'est que 12 milles de la capitale mais le voyage peut être une épreuve de nerf: l'absence de tradition automobile signifie que la conduite locale laisse beaucoup à désirer.
Cela vaut certainement le coup de poing blanc. Les vues sont fantastiques et il y a deux musées intéressants, l'un dans le château magnifiquement restauré dédié à Skanderberg qui a arraché la ville aux Ottomans et l'a défendue pendant trois sièges jusqu'à sa mort en 1468 et l'autre au fascinant Musée Ethnographique sous la direction de notre brillant guide transmettre ce que c'était de vivre dans le passé - et vous rendre très heureux de vivre dans des temps modernes.
Depuis le château, s'étend une allée médiévale, bordée aujourd'hui de stands et d'ateliers offrant de magnifiques perles, tapis, pantoufles en feutre et costumes anciens (certains si lourds qu'on pourrait à peine les soulever, peu importe leur tenue. Les femmes albanaises d'autrefois devaient être terriblement fortes. ) plus de nombreux souvenirs avec le drapeau rouge distinctif et son aigle à deux têtes noir.
Un peu plus tôt, nous avions déjeuné à l'hôtel Panorama: une délicieuse sélection de hors-d'œuvre, y compris la tarte aux épinards byrek, spécialité locale, suivie de salades et de viandes grillées avec du vin à moins de 10 £ / 12 € / 15 $ la tête.
Un tel rapport qualité-prix est l'une des attractions du pays, bien sûr, avec beaucoup d'autres que nous ne pourrions pas entrer dans une visite de deux jours de vol.
Celles-ci incluent des paysages spectaculaires préservés, une histoire intéressante (cet endroit a été illyrien, hellénique, romain et byzantin) et une culture: il existe d'innombrables châteaux, forteresses et lieux de culte ainsi que trois sites du patrimoine mondial de l'UNESCO.
Il fait beau - en été, il fait beau avec 180 jours de soleil et des températures comprises entre 22 et 30 degrés. Même en hiver, nous avons eu une journée brillamment ensoleillée et une journée de pluie - et la vie nocturne est abondante avec des bars animés. et des restaurants et quelques clubs.

Burly mais hospitalier

Përmet, Albanie (c) Rob Hogeslag
Il y a aussi la tradition de l'hospitalité, établie de longue date mais manifestement invisible depuis si longtemps au monde extérieur et encore entachée par une image répandue des Albanais comme plutôt interdite, voire carrément effrayante..
J'étais probablement aussi coupable que quiconque, mais je l'ai remise presque aussitôt que je suis monté dans l'avion quand un jeune homme a sauté sur ses pieds pour soulever ma valise dans le coffre au-dessus de la tête, puis a bavardé avec animation dans l'avion, ravi que je sois va découvrir le pays qu'il a aimé.
En fait, il avait l'air assez terrifiant, comme le font tant d'hommes albanais: lourd et sans sourire au repos, sinon renfrogné. Mais ce n'est que l'apparence. De ma brève visite certes, ce n’était certainement pas la réalité - c’était chaleureux et accueillant..
Comme un autre homme nous a dit à un moment donné: «L’hospitalité est notre ancien code. Si la convivialité était commercialisable, les Albanais seraient riches. "Peut-être seront-ils bientôt.

Où rester

Nous avons séjourné au 5 * Rogner Hotel et notre chambre double avec vue sur le jardin coûte environ 370 € pour les deux nuits. L'hôtel est situé sur le principal boulevard de Tirana. Il propose un hébergement moderne et une grande piscine extérieure qui accueille fréquemment des concerts..
Une alternative plus abordable est le 3 * Capital Tirana Hotel, ouvert en 2012 et situé dans la vieille ville, à côté du parquet général. Il propose des chambres élégantes avec fenêtres insonorisées, programmes du câble et du satellite, climatisation et minibar à partir de 30 € par nuit..
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Comment aller là

Nous avons piloté British Airways de Londres Gatwick à Tirana pour environ 200 £.